Una misteriosa señal de rayos X intriga a astrónomos

La NASA informa que ha encontrado una misteriosa señal de rayos X en un estudio detallado de los cúmulos de galaxias utilizando el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA y de la ESA XMM-Newton. Afirman que, una posibilidad que intriga, es que los rayos X sean producidos por la descomposición de los neutrinos estériles, un tipo de partícula que ha sido propuesto como componente de la materia oscura.

A pesar de esta posibilidad, los resultados deben confirmarse con datos adicionales para descartar otras explicaciones y determinar si la materia, finalmente, oscura ha sido observada, informó la agencia.

Los astrónomos creen que la materia oscura constituye el 85% de la materia en el Universo, pero no emite ni absorbe luz como la materia "normal", como los protones, neutrones y electrones que componen los elementos familiares observados en planetas, estrellas y galaxias. Debido a esto, los científicos deben usar métodos indirectos para buscar pistas sobre la materia oscura, informaron.

Los últimos resultados arrojados por el observatorio Chandra y XMM-Newton se compone de una línea de emisión de rayos X no identificado, es decir, un aumento de la intensidad a una longitud de onda muy específica de luz de rayos X. Los astrónomos detectaron esta línea de emisión en el cúmulo de galaxias de Perseo utilizando tanto Chandra y XMM-Newton. También encontraron la línea en un estudio combinado de otros 73 cúmulos de galaxias con XMM-Newton, indican en su sitio web..

La agencia explica que, los autores sugieren que esta línea de emisión podría ser una firma de la desintegración de un "neutrino estéril." Neutrinos estériles son un tipo hipotético de neutrino que se cree interactúa con la materia normal sólo a través de la gravedad. Algunos científicos han propuesto que los neutrinos estériles podrían explicar, al menos parcialmente, la materia oscura.

Sin embargo, aún se mantiene la duda respecto a la detección de esta línea de emisión debido a la sensibilidad de los dos observatorios. Sostiene que puede haber otras explicaciones a este suceso, unas de la cuales esta emisión de rayos X que no sean debido a los neutrinos estériles. Afirman que hay maneras en que la materia normal pudo haber producido la línea, aunque el análisis del equipo sugiere que todo ello implicaría cambios inesperados en nuestro conocimiento de las condiciones físicas en el cúmulo de galaxias o los detalles de la física atómica de gases extremadamente calientes.

Además, los autores señalan que, incluso si la interpretación del neutrino estéril es correcta, su detección no implica necesariamente que toda la materia oscura esté compuesta de estas partículas.

Se informa además, que los autores registraron una copia del documento a una base de datos de acceso público, arXiv, con el fin de que los científicos examinen el documento antes de su aceptación en una revista revisada por pares. El documento, luego de su puesta a disposición, sostienen que ha provocado una gran actividad, ya son 55 nuevos documentos que han citado este trabajo, los cuales están relacionados con las teorías sobre la línea de emisión como posible evidencia de la materia oscura. Algunos de los trabajos exploran la interpretación neutrino estéril, pero otros sugieren diferentes tipos de partículas como componentes de la materia oscura, como los axiones, que pudo haber sido detectado.

Este artículo que describe las nuevas observaciones de Chandra y XMM-Newton aparece en la edición del 20 de junio 2014 de The Astrophysical Journal.

Más información en NASA.