La Antártida pierde seis veces más masa de hielo anualmente que hace 40 años

 

La Antártida experimentó un aumento de seis veces en la pérdida anual de masa de hielo entre 1979 y 2017, según un estudio recientemente publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Los científicos de la Universidad de California, Irvine, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y la Universidad Utrecht de los Países Bajos, también encontraron que la fusión acelerada hizo que los niveles globales del mar aumentaran más de media pulgada durante ese tiempo.

Los investigadores considera que esto es solo la punta del iceberg; puesto que, a medida que la capa de hielo de la Antártida continúa derritiéndose, se espera un aumento de varios metros del nivel del mar en los próximos siglos.

Para este estudio, realizaron una evaluación a largo plazo de la masa de hielo antártica restante. Durante cuatro décadas, el proyecto también fue geográficamente completo; el equipo de investigación examinó 18 regiones que abarcan 176 cuencas, así como las islas circundantes.

Las técnicas utilizadas para estimar el balance de la capa de hielo incluían una comparación de la acumulación de nevadas en las cuencas interiores con la descarga de hielo por los glaciares en sus líneas de conexión a tierra, donde el hielo comienza a flotar en el océano y se separa del lecho. Los datos se obtuvieron de fotografías aéreas de bastante alta resolución tomadas desde una distancia de unos 350 metros a través de la Operación IceBridge de la NASA; interferometría de radar satelital de múltiples agencias espaciales; y la serie actual de imágenes satelitales Landsat, que comenzó a principios de los años setenta.

Desde esta manera, el equipo fue capaz de discernir que entre 1979 y 1990, la Antártida arrojó un promedio de 40 gigatoneladas de masa de hielo por año. Desde 2009 hasta 2017, se perdieron alrededor de 252 gigatones por año.

El ritmo de fusión aumentó dramáticamente durante el período de cuatro décadas. Desde 1979 hasta 2001, fue un promedio de 48 gigatones por año por década. La tasa subió un 280 por ciento a 134 gigatoneladas para el período 2001 a 2017.

Uno de los hallazgos clave del proyecto es la contribución que la Antártida oriental ha hecho al panorama de la pérdida total de masa de hielo en las últimas décadas.

Los científicos saben que en general, el sector de Wilkes Land de la Antártida Oriental siempre ha sido un participante importante en la pérdida masiva, incluso desde la década de 1980, lo cual ha sido demostrado en esta investigación. Esta región es probablemente más sensible al cambio climático de lo que tradicionalmente se ha asumido. Es muy importante que se sepa esta situación, porque esta zona contiene incluso más hielo que la Antártida Occidental y la Península Antártica en conjunto.

Se observó que los sectores que pierden más masa de hielo son adyacentes al agua tibia del océano. A medida que el calentamiento climático y el agotamiento del ozono envían más calor oceánico hacia esos sectores, continuarán contribuyendo al aumento del nivel del mar desde la Antártida en las próximas décadas.