Identifican los restos fosilizados de un ave gigante extinto

Los científicos han identificado los restos fosilizados de un pájaro gigante extinto que podría ser la mayor ave voladora que se ha encontrado. Con una envergadura estimada de 20 a 24 pies, la criatura superó las estimaciones del tamaño basado en el huesos de las alas del anterior poseedor del récord - un ave de largo extinto llamado magnificens Argentavis - que es dos veces más grande que el Royal Albatross, el ave voladora más grande actualmente.

Los resultados muestran que la criatura era un planeador muy eficiente, con alas largas y delgadas que le ayudaron a permanecer en el aire a pesar de su enorme tamaño. El nuevo fósil fue desenterrado en 1983 cerca de Charleston, Carolina del Sur, E.E.U.U., cuando trabajadores de la construcción comenzaron las excavaciones para una nueva terminal en el Aeropuerto Internacional de Charleston.

En espécimen que ahora es parte de las colecciones del Museo de Charleston y que se muestra sorprendentemente bien conservado, está conformado por múltiples huesos de las alas y piernas, así como de un cráneo completo. Su revelador tamaño y pico permitió a los investigadores identificar el hallazgo como una especie desconocida de pelagornithid, un grupo extinto de aves marinas gigantes conocidos por los picos en forma de dientes de hueso que se alineaban en las mandíbulas superior e inferior.

El ave vivió hace 25 ó 28 millones años, esto es, después de que los dinosaurios se extinguieran, pero mucho antes de que los primeros humanos llegaran a la zona. Esta ave fue nombrada como 'Pelagornis sandersi' en honor al ex comisario del mencionado Museum Albert Sanders, quien dirigió la excavación del fósil.

Los investigadores no tienen ninguna duda de que P. sandersi voló. Sus huesos, huecos y finos como el papel, sus piernas rechonchas y alas gigantes, revelaron que vivía en el aire, pero muy rara vez en tierra. Pero debido a que excedió el tamaño corporal que algunos modelos matemáticos sostienen como máximo posible para las aves voladoras, no está tan claro cómo se las arregló para despegar y mantenerse en el aire a pesar de su enorme tamaño.

Para averiguarlo, se ingresaron los datos del fósil en un programa informático diseñado para predecir el rendimiento de vuelo, como estimaciones de su masa corporal, la forma y la envergadura de sus alas. Los análisis muestra que el P. sandersi era probablemente demasiado grande para despegar simplemente agitando sus alas o lanzándose al aire desde un punto muerto. Tal como Argentavis, cuyo vuelo fue descrito por un estudio de simulación por ordenador en 2007, el P. sandersi puede haber llegado a despegar mediante carreras en bajada, con viento en contra o el aprovechamiento de las ráfagas de aire para elevarse, muy similar a un ala delta.

Las simulaciones sugirieron que, una vez que estaba en el aire, las alas largas y delgadas hicieron del ave un planeador muy eficiente. Remontándose sobre las corrientes de aire que se elevan desde la superficie del mar, el P. sandersi fue capaz de elevarse por kilómetros sobre el océano abierto sin batir sus alas, a veces bajando en picada hacia el agua para alimentarse de presas de cuerpo blando como el calamar y la anguila.

Los investigadores esperan que este hallazgo ayude a arrojar luz sobre el por qué la familia de aves a la que pertenecía el P. sandersi se extinguieron, así como agregar a la comprensión de cómo estos gigantes de los cielos lograron volar.

La investigación será publicada en la revista Proceedings of the National Academy, PNAS.