Estudio revela impacto ambiental de cultivos de maíz y soya genéticamente modificados

De acuerdo con una nueva investigación de la Universidad de Virginia liderada por el economista Federico Ciliberto, la adopción generalizada de cultivos genéticamente modificados ha disminuido el uso de insecticidas, pero aumentó el uso de herbicidas para la eliminación de malezas que se vuelven más resistentes.

Ciliberto dirigió el estudio más grande de cultivos genéticamente modificados y el uso de plaguicidas hasta la fecha, junto con Edward D. Perry, de la Universidad del Estado de Kansas, David A. Hennessy, de la Universidad del Estado de Michigan y Giancarlo Moschini, de la Universidad Estatal de Iowa. Los cuatro economistas estudiaron los datos anuales de más de 5.000 productores de soya y 5.000 productores de maíz de los EE.UU., desde 1998 hasta 2011; un número muy por encima de los estudios previos que se han limitado a uno o dos años de datos.

"El hecho de que tengamos 14 años de datos de explotación de los agricultores de todo los EE.UU. hace que este estudio sea muy especial", dijo Ciliberto. "Hemos repetido las observaciones de los mismos agricultores y pudimos ver, desde cuando adoptaron las semillas genéticamente modificadas, cómo cambiaron su uso de productos químicos."

Desde 2008, los cultivos modificados genéticamente han representado más del 80 por ciento del maíz y cultivos de soya, plantados con semillas de maíz estadounidense a las que se han modificado dos genes: uno mata los insectos que se alimentan de la semilla y otro permite que la semilla tolerare el glifosato, un herbicida de uso general. De la soya se modificaron sólo un gen resistente a glifosato.

Como era de esperarse, los productores de maíz que utilizan las semillas resistentes a los insectos utilizan significativamente menos insecticidas - aproximadamente 11,2 por ciento menos - que los agricultores que no utilizaron maíz modificado genéticamente. Los productores de maíz también utilizaron un 1,3 por ciento menos herbicida durante el período de 13 años.

Los cultivos de soya, por el contrario, vieron un aumento significativo en el uso de herbicidas; los que adoptaron los cultivos genéticamente modificados utilizaron un 28 por ciento más herbicidas que los no adoptantes.

Ciliberto atribuye este aumento a la proliferación de malas hierbas resistentes al glifosato.

"En el principio, hubo una reducción en el uso de herbicidas, pero con el tiempo el uso de productos químicos aumentó porque los agricultores tenían que añadir nuevos productos químicos debido a que las malas hierbas desarrollan una resistencia al glifosato", dijo Ciliberto.

Los productores de maíz, dijo Ciliberto, sin embargo, no han tenido que hacer frente el mismo nivel de resistencia, en parte porque no adoptaron los cultivos genéticamente modificados tan rápido como sus homólogos de la industria de la soya. Sin embargo, el estudio descubrió evidencia de que tanto los productores de maíz y soya aumentaron el uso de herbicidas en los últimos cinco años del estudio, lo que indica que la resistencia de las hierbas malas es un problema creciente para ambos grupos.

De 2006 a 2011, el porcentaje de hectáreas rociadas con glifosato sólo se redujo de más del 70 por ciento a 41 por ciento de los productores de soya y de más de 40 por ciento a 19 por ciento para los productores de maíz. La disminución se debió a que los agricultores tuvieron que recurrir a otras sustancias químicas debido a que las malas hierbas resistentes al glifosato se hicieron más comunes.

"La evidencia sugiere que las malas hierbas son cada vez más resistentes y los agricultores se ven obligados a utilizar productos químicos adicionales, y en mayor cantidad", dijo Ciliberto.

Los insectos no parecen haber desarrollado una resistencia similar, en parte debido a las regulaciones federales que obligan a los agricultores a tener un "refugio seguro" en sus campos, que esté libre de cultivos modificados genéticamente. Los insectos y gusanos en los refugios no tienen necesidad de desarrollar resistencia, y debido a que interactúan y se reproducen con insectos en otras partes del campo, ayudan a prevenir el desarrollo de genes de resistencia.

A pesar de la disminución en el uso de insecticidas, el crecimiento continuo del uso de herbicidas plantea un problema medioambiental importante debido a que las grandes dosis de los productos químicos necesarios pueden dañar la biodiversidad y aumentar la contaminación del agua y el aire.

Ciliberto y sus colegas midieron el impacto medioambiental global de los cambios en el uso de productos químicos que han resultado de la adopción de cultivos genéticamente modificados, utilizando una medida llamada el coeficiente de impacto ambiental, o EIQ, para tener en cuenta el impacto de productos químicos sobre los trabajadores agrícolas, los consumidores y el ambiente. La comparación de los adoptantes respecto a los no adoptantes, encontraron poco cambio en el impacto sobre los trabajadores agrícolas y de los consumidores. Sin embargo, la adopción de la soya genéticamente modificada correlacionó con un impacto negativo sobre el medio ambiente tanto como un mayor uso de herbicidas también aumentó la contaminación de los ecosistemas locales.

En general, Ciliberto dijo que estaba sorprendido por el grado en que el uso de herbicidas ha aumentado y preocupado por el potencial impacto ambiental. "No esperaba ver un patrón tan fuerte", dijo.

Con información de Phy.org